Half december 1944 was het grootste deel van ons land bevrijd. In de Ardennen was het rustig. Het gebied werd matig bewaakt door Amerikaanse troepen. Dat waren voornamelijk soldaten die op krachten moesten komen.


Wacht am Rhein
Hitler wilde eind 1944 met een verrassingsaanval de krijgskansen voor Duitsland keren. Het plan kreeg de codenaam Wacht am Rhein. Het werd in het diepste geheim voorbereid. Het idee was door de Ardennen door te stoten naar Antwerpen, om de belangrijkste invoerhaven voor geallieerd oorlogsmaterieel in te nemen. Tegelijkertijd zouden de Duitse legers in een tangbeweging de geallieerde troepen in ons land omsingelen en buiten gevecht stellen. Om snel te kunnen oprukken moesten de Duitsers meteen de schaarse wegen in de Ardennen bezetten.

De Slag om de Ardennen
16 december 1944 lag een dik pak sneeuw in de Ardennen. Er was mist. Om 5.30 in de ochtend barstte een bombardement los uit 200 Duitse kanonnen. De Slag om de Ardennen was begonnen. Totaal verraste Amerikaanse soldaten zagen Duitse tanks en pantservoertuigen uit de nevels opdoemen. De chaos was volkomen. Duitse pantsereenheden drongen diep in de Amerikaanse linies door. De geallieerde opperbevelhebber Eisenhower was in Versailles. Hij hoorde pas die middag van de Duitse aanval. Onmiddellijk begon hij de tegenaanval te organiseren.

‘Aw nuts’
Bastenaken was een belangrijk knooppunt van wegen in het gebied. Duitse troepen omsingelden de stad op 21 december. De bevelhebber van de Amerikaanse troepen in de stad was Anthony McAuliffe. Hij verwierf eeuwige roem door zijn antwoord  “Aw nuts” – “Val dood” op een Duits ultimatum voor overgave van de stad. Op 23 december 1944 werd Bastenaken ontzet. Vanaf tweede kerstdag 1944 werden de Duitsers verdreven uit de Ardennen. Hitler blies de aanval af op 17 januari 1945. 

Gunstige gevolgen
Het Ardennenoffensief kostte veel doden en gewonden aan beide zijden. Ook vele burgers stierven door het krijgsgeweld. Toch had de Slag een gunstige uitwerking. De strijd in het gebied putte de weerstand van het Duitse leger uit. Velen menen dat het Ardennenoffensief de oorlog heeft verkort; precies tegenovergesteld aan wat Hitler er mee wilde!