“vraag niet wat uw land voor u kan doen - vraag wat u kunt doen voor uw land.”

De bovenstaande woorden sprak John Fitzgerald Kennedy op 20 januari bij zijn inauguratie als 35ste President van de Verenigde Staten van Amerika. Ze hebben zestig jaar later in 2021 nog niets van hun waarde verloren. Kennedy’s korte tijd als President van de V.S. inspireert nog altijd vele mensen.
Zijn legende begon toen hij in november 1960 nipt de verkiezingen om het presidentschap van de V.S won van de zittende Vicepresident Richard Nixon.

Het beroemde televisie debat
In 1960 was de televisie nog een jong medium. Voor het eerst werd er een debat tussen twee presidentskandidaten uitgezonden. Kennedy begreep dat televisie een belangrijke rol in de verkiezingen kon spelen. Hij zorgde ervoor dat hij bij het debat er uitgerust en ontspannen uitzag. Hij maakte een dynamische en vitale indruk in de uitzending. Zijn tegenstander Richard Nixon oogde grauw en vermoeid. Velen denken dat dit televisieoptreden Kennedy de overwinning bezorgde.

Groot elan
John Kennedy’s korte regeerperiode was een tijd van groot elan. Hij maakte diepe indruk door zijn charme en charisma. Ook bleek hij een scherpzinnige en praktisch ingestelde leider. Hij nam het regeren krachtdadig ter hand. Om maar een paar zaken te noemen: hij wilde dat Amerika een mens naar de maan zou sturen. Ook zette hij in op de emancipatie van de Afro-Amerikanen. Zijn broer Robert bestreed als zijn Minister van Justitie de Maffia. De President richtte het Peace Corps op om wederzijds begrip te kweken tussen Amerikanen en mensen van andere landen .

Chic
Kennedy’s echtgenote, Jacqueline ‘Jackie’ Kennedy-Bouvier, verleende met haar stijl en elegantie het Presidentschap van haar man een chique, volgens velen zelfs een koninklijke, uitstraling. Als zij en Kennedy in het openbaar verschenen,  trok ze de meeste aandacht. De President maakte bij een staatsbezoek aan Frankrijk de grap dat hij mevrouw Kennedy vergezeld had bij haar bezoek aan het land. Hij had dat geweldig gevonden.

De Cubacrisis
In 1962 waren de Verenigde Staten de grootste supermacht van de wereld. Het waren de hoogtijdagen van de Koude Oorlog. De V.S stonden als leider van de vrije wereld tegenover de Sovjetunie als leider van het communistische blok. Op maar 165 km afstand van de V.S. ligt het eiland Cuba. Het werd sinds 1959 geleid door de communist Fidel Castro. Hij zocht toenadering tot Rusland. Kennedy steunde in 1961 een invasie in de Varkensbaai op Cuba van 1000 Cubanen die voor het bewind van Castro gevlucht waren. Deze onderneming om het communistische regime op het eiland omver te werpen, mislukte jammerlijk. In 1962 bleek dat de Sovjets raketbases aan het bouwen waren op het eiland. Vanaf die bases konden raketten met kernkoppen het Amerikaanse vasteland bereiken. De Russen stuurden schepen met raketten aan boord naar Cuba. Kennedy beval de Amerikaanse vloot het eiland te omsingelen. De wereld hield zijn adem in. Een atoomoorlog leek nabij. Uiteindelijk werd de crisis op het nippertje afgewend. De V.S. verklaarden af te zien van een invasie op Cuba, de Sovjetunie riep haar schepen terug. Ze ontmantelde haar raketbases op het eiland.

Vroegtijdige dood
Op 22 november 1963 vuurde Lee Harvey Oswald in Dallas, Texas, twee schoten af op de President toen deze in een open auto een rijtoer maakte door de stad. Kennedy overleefde de aanslag niet. De wereld was in diepe rouw. Op 25 november 1963 volgden miljoenen mensen over de hele wereld de staatsbegrafenis van de President op de televisie, het medium dat hem nog maar 3 jaar eerder de overwinning had gebracht in de verkiezingen. Zijn presidentschap had 1000 dagen geduurd.
Op zijn graf op het erekerkhof van Arlington brandt een eeuwige vlam.